Historia del IRPF

“Nada es seguro, salvo la muerte y los impuestos”: esta expresión idiomática atribuida generalmente a Benjamin Franklin ha sido durante mucho tiempo sinónimo de certeza en un mundo en constante cambio. Como testimonio de la condición de Franklin como figura icónica y premonitoria, la frase sigue siendo un resumen adecuado de la mayor parte de la historia de la humanidad. Veremos la historia del Impuesto a la renta de las personas físicas o IRPF

Orígenes del IRPF

Poco después del comienzo de la civilización tal y como la conocemos, la gente empezó a pagar impuestos para mantener las cosas que ahora damos por sentadas: comida, vivienda, infraestructuras, defensa y mucho más. Una historia de los impuestos que como la devolución IRPF en nuestro país, se lee casi como una historia de la sociedad y la cultura en general. El programa de Maestría en Ciencias de la Tributación en línea de la Escuela de Negocios D’Amore-McKim de la Universidad Northeastern hará que los estudiantes se familiaricen con estos conceptos.

Orígenes de la fiscalidad

El primer registro de la tributación organizada proviene de Egipto alrededor de 3000 antes de Cristo, y se menciona en numerosas fuentes históricas, incluyendo la Biblia. El capítulo 47, versículo 33 del Libro del Génesis describe las prácticas de recaudación de impuestos del reino egipcio, explicando que el Faraón enviaba comisionados para tomar un quinto de todas las cosechas de grano como impuesto.

Historia del IRPF

La práctica de los impuestos continuó desarrollándose a medida que la civilización griega invadía gran parte de Europa, el norte de África y Oriente Medio en los siglos que precedieron a la Era Común. La Piedra de Rosetta, una tablilla de arcilla descubierta en 1799, era un documento de las nuevas leyes fiscales decretadas por la dinastía ptolemaica en el año 196 a.C.

Este reino, que lleva el nombre de su líder Ptolomeo V, fue el resultado de la legendaria conquista de grandes extensiones de territorio por parte de Alejandro Magno, lo que dio lugar a la fusión del griego antiguo con otras lenguas. Por ello, el texto de la Piedra de Rosetta estaba escrito tanto en griego como en jeroglífico egipcio, y su descubrimiento supuso un gran avance en el desciframiento de una de las formas más antiguas del lenguaje escrito.

Desde la época romana y a lo largo de la historia europea medieval, se establecieron nuevos impuestos sobre las herencias, la propiedad y los bienes de consumo, y a menudo desempeñaron un papel en las guerras, ya sea financiándolas o provocándolas.

Otras cunas de la civilización, como la antigua China, también recaudaron impuestos bajo la autoridad de un fuerte gobierno centralizado. Las dinastías chinas T’ang y Song empleaban un metódico registro de censos para seguir a su población e imponerle los impuestos adecuados.

Estos fondos y materiales se utilizaban luego para apoyar a los ejércitos y construir canales para el transporte y la irrigación, entre otros proyectos. El imperio mongol, que se hizo con el control de gran parte de Asia en torno al año 1200, instituyó una política fiscal destinada a influir en la producción a gran escala de ciertos bienes, como el algodón.

Los impuestos en Estados Unidos

La cuestión de los impuestos en las colonias americanas por parte del Imperio Británico fue una famosa causa central de la Guerra de la Independencia. “No a los impuestos sin representación” se convirtió en un conocido llamamiento a la acción de los colonos; sin embargo, sus quejas se centraban más en su falta de voz en el Parlamento británico, que en el coste nominal de esos impuestos.

Esto ayuda a explicar la metodología detrás de la creación del sistema legislativo de Estados Unidos, en el que los impuestos juegan un papel fundamental una vez más. Como se indica en el artículo primero de la Constitución de EE.UU., la Cámara de Representantes resolvió el problema de la representación fiscal, y sigue siendo el órgano central que organiza el sistema fiscal federal basándose en las recomendaciones del poder ejecutivo. La mayoría de las leyes fiscales estatales y locales se crean con un sistema similar.

Los impuestos en el siglo XX

La política fiscal de Estados Unidos y de gran parte del mundo antes del siglo XX era notablemente diferente de la actual. Hasta que se introdujo el impuesto sobre la renta a principios del siglo XX, casi todos los ingresos federales procedían de impuestos especiales y aranceles.

Los aranceles, que son esencialmente un impuesto sobre las mercancías importadas, eran una forma sencilla de que el gobierno federal generara ingresos y, al mismo tiempo, promoviera una política comercial proteccionista. Según la Oficina Nacional de Investigación Económica, el impuesto medio sobre las importaciones aplicables llegaba al 60% en 1830.

Estados Unidos comenzó a dejar de depender de los aranceles a medida que la nación crecía en tamaño y producción industrial. Los impuestos a la importación fueron un punto de fricción político en las décadas anteriores a la Guerra Civil: el Norte industrializado se benefició mucho más de esta política que el Sur agrario, y la anexión de los territorios del Oeste dio mayor importancia a esta cuestión.

Tras la Guerra de Secesión y en los albores del siglo XX, la economía estadounidense cambió rápidamente de forma que los aranceles perdieron utilidad. A mediados de la década de 1890, según el NBER, Estados Unidos se convirtió en un exportador neto, más que en un importador, de productos manufacturados.

Las nuevas pautas de acumulación de capital y riqueza que trajo consigo la industrialización hicieron necesarias nuevas formas de imposición. Así, la 16ª Enmienda, ratificada en 1913, concedió al Congreso la autoridad para gravar la renta de los individuos y las empresas, “sin prorrateo entre los distintos estados y sin tener en cuenta ningún censo o enumeración”.

La mayor parte de los ingresos del gobierno federal proceden actualmente del impuesto sobre la renta, según el Departamento del Tesoro de Estados Unidos. Sin embargo, las políticas que sustentan el impuesto sobre la renta y los impuestos sobre la riqueza, en general, han estado en constante cambio durante el último siglo. Alrededor de la Primera Guerra Mundial, sólo el 5% del público estadounidense pagaba algún impuesto sobre la renta, generalmente reservado sólo a los que más ganaban.

Esta situación cambió rápidamente cuando las guerras y la evolución económica ejercieron nuevas presiones sobre el presupuesto federal. El New Deal de Franklin D. Roosevelt requirió un gran estímulo en la generación de ingresos, y el tramo superior de ingresos llegó a ser del 76 por ciento en 1936. Desde el período de la Segunda Guerra Mundial hasta la década de 1950, las personas con mayores ingresos podían pagar hasta un 94 por ciento de impuestos sobre parte de sus ingresos; sin embargo, esta época también introdujo deducciones y exenciones para varios individuos y empresas.

Protesta y resistencia fiscal moderna

Con el desarrollo y la expansión de programas de bienestar como la Seguridad Social, Medicare y Medicaid, la segunda mitad del siglo XX fue testigo de un sistema fiscal que no hizo más que volverse más complejo y matizado. La creciente dependencia de los ingresos procedentes de los impuestos sobre la riqueza y el consumo, en EE.UU. y en la mayoría de las demás naciones desarrolladas, también provocó una creciente resistencia a esta práctica. La resistencia organizada y las protestas legales contra el impuesto sobre la renta se aglutinaron en Estados Unidos en la década de 1950 y continúan en la actualidad.

Los argumentos contra la recaudación de impuestos sobre la renta suelen girar en torno a su supuesta falta de base constitucional: Algunos dicen que la 16ª Enmienda no fue “debidamente ratificada” o que en realidad no permite la imposición de la renta individual.

Otro argumento constitucional común considera que el proceso de declaración de impuestos es una forma de autoincriminación obligatoria y, por tanto, una violación de la 5ª Enmienda. Otros simplemente se oponen a los impuestos en general o al impuesto sobre la renta en particular por motivos morales, religiosos o conspiratorios.

La fiscalidad, así como el escepticismo y la resistencia a la misma en alguna de sus formas, ha pasado de ser una necesidad práctica a ser un signo de identidad política y social. Los personajes públicos pueden esperar ahora que sus hábitos fiscales sean ampliamente escrutados y posiblemente denunciados, como se ha puesto de manifiesto recientemente en el actual debate en torno a las declaraciones de impuestos del presidente Donald Trump. Tal y como informó The New York Times, la reticencia de Trump a hacer públicos sus registros fiscales personales “rompió con décadas de tradición en las contiendas presidenciales y se convirtió en una cuestión central” en las elecciones de 2016.

Teniendo en cuenta estos últimos acontecimientos, está claro que la historia de los impuestos sigue escribiéndose y revisándose constantemente. La fiscalidad ha pasado de ser una cuestión financiera práctica a una con innumerables implicaciones políticas y sociales. Si los impuestos están aquí para quedarse, no hay duda de que los debates y la discusión sobre el tema seguirán existiendo como punto central de la sociedad global.